La loi de la jungle

La loi de la jungle

(Agence Science-Presse) – Les animaux ont-ils un sens de la justice, voire une morale? Si les amis des bêtes en sont convaincus, pas facile d’en convaincre les autres: c’est à ce «pas facile» que s’attaquent un biologiste et une bioéthicienne dans leur livre Wild Justice.

Mark Bekoff et Jessica Pierce y donnent en exemple les hyènes: menteuses et manipulatrices dans Le Roi Lion de Disney, il est bien difficile ensuite de convaincre les gens — même des biologistes! — que ce sont des animaux dotés d’un grand sens de la coopération et de l’entraide.

Il semble en fait que l’empathie et la compassion soient beaucoup plus répandues qu’on ne l’imaginait jadis — mais ce sont des comportements difficiles à observer et à analyser pour un chercheur, alors que l’agressivité du chasseur, elle, est tout de suite visible.

 

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Diagnostic a portee de nez

Diagnostic à portée de nez

(Agence Science-Presse) – Il y a longtemps que les scientifiques savent que certains animaux, comme les chiens, peuvent renifler des maladies chez les humains.

Ivan Rodriguez et ses collègues de l’Université de Genève viennent d’identifier le comment: un récepteur de l’odorat —également présent chez la souris— qui réagit à des molécules produites par des bactéries, des virus et des inflammations expulsées dans l’urine des malades.

De là à dire qu’on pourrait engager des chiens et des souris dans les hôpitaux pour faire des diagnostics, il y a… plusieurs pas.

 

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Vaches deboussolees

Vaches déboussolées

(Agence Science-Presse) – L’an dernier, une étude démontrant que les vaches regardaient plus souvent vers le Nord magnétique avait fait sourire.

Voulant confirmer cette théorie d’une «boussole» implantée dans le cerveau des mammifères supérieurs, l’Allemand Hynek Burda s’est tourné vers des animaux vivant à proximité de lignes à haute tension: celles-ci devraient normalement perturber cette «boussole interne», a-t-il présumé.

Bingo! Les vaches et les cerfs qui se prélassent à moins de 50 mètres des lignes électriques, dans plusieurs lieux d’Europe, sont plus souvent «alignés» au hasard qu’en direction du Nord magnétique. (Proceedings of the National Academy of Sciences)

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Apprendre des animaux

Apprendre des animaux

(Agence Science-Presse) – Enseigner aux prisonniers est du temps bien dépensé, quoiqu’en pensent les détracteurs.

Et celui qui émettait récemment cette opinion dans le New Scientist n’a pourtant pas choisi le sujet le plus évident: Marc Bekoff enseigne «la biologie du comportement animal et de la conservation de la nature», dans la prison du comté de Boulder, Colorado. Sa première surprise? C’est l’un des cours les plus populaires.

Sa deuxième: les détenus doivent gagner le droit d’y assister. D’après ce biologiste de l’Université du Colorado, la raison première de cet intérêt est que plusieurs prisonniers —comme plusieurs humains— trouvent plus facile d’établir des contacts avec des animaux: plusieurs ont eu un chien ou un chat qui était «leur seul ami». Et Bekoff avance une autre explication: plusieurs en ont assez de croire que c’est leur «comportement animal» —leur agressivité— qui les a conduits en prison, et ils sont motivés à l’idée d’apprendre que des comportements comme la coopération, l’empathie et l’altruisme sont tout aussi présents dans la nature.

 

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Du boulot pour le rossignol

Du boulot pour le rossignol

(Agence Science-Presse) – Peut-être saviez-vous que le mâle rossignol chante pour séduire la femelle, mais saviez-vous qu’il ne le fait que la nuit?

S’il chante à l’aube, c’est pour marquer son territoire et tenir à distance les autres mâles! Pour découvrir cette forme inédite de segmentation du travail, une équipe suisse de l’Université de Bâle a capturé 10 femelles et les a relâchées à 70 km, équipées de radio-transmetteurs.

Ils ont pu observer les nouvelles arrivantes rendre visite aux différents mâles, mais seulement la nuit — et seulement ceux qui chantaient, qui se trouvaient donc, ainsi, à être les célibataires.

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La petite histoire de l’équitation

La petite histoire de l’équitation

(Agence Science-Presse) – Le cheval n’était jadis qu’une bête de plus à chasser pour sa viande. C’est sur les steppes du Kazakhstan qu’un homme aurait enfin réussi à en monter un, en 3500 av. J-C.

Voilà la récente conclusion du Dr Alan Outram, de l’Université d’Exeter en Angleterre, qui fouille le site d’anciens villages du peuple botai. Plus de 90 % des os retrouvés par son équipe sont des os de chevaux, ce qui l’a mené vers l’hypothèse des premières écuries.

Autre indice: les dents! Le mors et la bride utilisés pour guider les chevaux creusent des traces parallèles dans leurs prémolaires.

Mais surtout, comme la pierre des outils ne provenait d’aucun minerai local, les chercheurs en déduisent que le cheval a été le premier moyen de transport des Botais: sa domestication a permis aux premiers «cowboys» de galoper sur des kilomètres en peu de temps. Une révolution…

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Sexisme animal

Sexisme animal

(Agence Science-Presse) – Si les femmes sont encore minoritaires dans les postes de direction, ce n’est pas le cas chez bien des mammifères, incluant les éléphants, où elles sont même plus souvent qu’autrement l’animal qui dirige la meute. Étonnamment, ce n’est pas un travail en biologie, mais en informatique, qui a permis de comprendre pourquoi: Larissa Conradt et ses collègues de l’Université de Sussex, ont en effet construit une simulation sur ordinateur, qui conclut que lors de conflits entre individus sur la meilleure direction à prendre, deux types d’individus sont susceptibles de mener le groupe. Les affamés, qui ont tout à gagner à arriver le plus vite possible à destination, et les animaux qui ont le moins à perdre si le groupe se divise: c’est parmi ces derniers que se dégagent les femelles, parce que si le groupe se divise, le grand perdant, c’est le mâle dominant.

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Spore: jeu vidéo d’évolution biologique

Spore: jeu vidéo d’évolution biologique

Amélie Daoust-Boisvert

(Agence Science-Presse) – Il est derrière la franchise de jeu d’ordinateur la plus vendue de tous les temps. Après cent millions de copies de cet univers où le joueur invente à son avatar virtuel une maison, un emploi, des amis et des amours, Will Wright lançait dernièrement un jeu qui se targue de fusionner génétique et évolution avec une expérience ludique. De The Sims à Spore, divertissement électronique et science se conjuguent-ils au présent… ou à l’imparfait?

Quatre joueurs testent Spore

L’Agence Science Presse a observé la perception du jeu chez différents joueurs. Jonathan est un artiste: la biologie et autres chimies remontent au secondaire. Son ami, Jonathan, est informaticien: ses notions de biologie lui viennent du cégep. Alors que Valérie détient un bac en écologie et est aujourd’hui naturaliste et animatrice scientifique, Mélanie détient une maîtrise en écologie et comportement animal.

Un premier choix confronte les joueurs: herbivore ou carnivore. Leurs animaux-cellules se promènent et grossissent en mangeant – et en évitant d’être dévorés – dans un océan grouillant. «Ça commence mal… ils représentent mal la cellule», dit Valérie d’emblée. Des unicellulaires avec des yeux et une bouche ne convainquent pas la biologiste. Le premier stade de Spore se rapproche plus exactement des protozoaires, les animaux multicellulaires minuscules. Amusés, ils poursuivent et les voilà qui atteignent le deuxième niveau: la terre ferme.

Evolution à la carte

Jonathan trouve que l’évolution entre l’eau et le plancher des vaches s’est fait à une vitesse fulgurante. En effet, tout stade entre l’unicellulaire et le carnivore terrestre est éliminé. Pour «évoluer», la bibitte créée par chacun des joueurs ramasse de nouveaux caractères – pattes, nez, plumes – dans des carcasses et en obtenant des points ADN – en charmant une autre espèce, par exemple. Lors de l’accouplement, l’animal se retrouve dans un atelier où selon les points et les caractères accumulés, il peut changer d’apparence. Nos deux biologistes, Mélanie et Valérie, expliquent qu’«il n’y a aucune pression de sélection. Qu’on soit gros ou petit, rouge ou vert fluo, ça ne vaut pas la peine, il n’y a pas de différence. Et, d’une fois à l’autre, la bibitte peut passer de petite poule à T-Rex si on le veut!» «Les carnivores, même si l’on met leurs yeux en avant, ça ne change rien, alors que ça a des raisons évolutives», poursuit Mélanie. Bref, tout est sélectionné par la fantaisie du joueur, et le hasard, moteur de l’évolution, est évacué.

Réserve des scientifiques et des joueurs

Will Wright connaît les réserves des scientifiques sur la représentation de l’évolution dans Spore. Pourtant, il affirme qu’«au début de la conception, les travaux de biologistes comme Richard Dawkins et Edward Wilson m’ont stimulé». En entrevue au New York Times peut avant la sortie officielle du jeu, il expliquait qu’il voulait montrer les grandes lignes de l’évolution, mais pas faire attendre le joueur «des millions d’années pour que quelque chose se passe». «J’ai rencontré plusieurs scientifiques, leur a-t-il confié, mais tu découvres beaucoup de choses et dois décider quels 20 % serait cool et amusants dans un jeu.»

Après quelques heures devant leurs écrans, ce n’était pas tant les différents détails que la vision d’ensemble qui titillait les cobayes de ce test. «Ça montre une évolution dirigée vers le cerveau. Ça renforce la fausse croyance que l’évolution est dirigée et qu’elle tend vers une forme supérieure, l’humain», a résumé Valérie. «Tout Québécois qui a complété son secondaire possède les bases suffisantes pour comprendre que ça ne fonctionne pas», a complété Jonathan, dont la bibitte devenue un féroce carnivore se tenait prête à diriger une civilisation.

Science et informatique

La science de l’évolution a profité du jeu et de l’informatique qui lui ont permis de créer des simulations cruciales. Aujourd’hui, les jeux veulent s’inspirer de la science. Même sur Facebook, on peut afficher sur son profil une petite application, Evarium, où des unicellulaires stylisés en forme de fleurs se reproduisent et évoluent. C’est le chercheur Ralph Haygood, de l’Université de Duke, qui en a eu l’idée.

Si Spore n’est même pas une vague métaphore de l’évolution, il apparaît de source sûre qu’une certaine biologiste fort critique s’y amuse malgré tout depuis plusieurs semaines…

Exergue: Au commencement était une météorite qui s’écrasa dans l’océan d’une planète propice à la vie, raconte Spore. Dès lors, la vie sous forme unicellulaire apparaît.

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poesie-urbaine-jean-simon-brisebois-art-de-la-rue Poésie urbaine. Renaissance. Depuis 1997, Jean-Simon Brisebois s’est découvert une passion pour écriture. Il s’implique activement dans divers projets communautaires dans Hochelega-Maisonneuve.
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Cruauté chez les cousins des chimpanzés que l’on croyait pacifiques

Cruauté chez les cousins des chimpanzés que l’on croyait pacifiques

(Agence Science-Presse) – Depuis plusieurs années, les bonobos sont devenus des modèles : ces cousins des chimpanzés sont réputés pour leur côté pacifique et leur propension à atténuer les conflits par les relations sexuelles. Mais ne vous y trompez pas : ils chassent (en groupe) et tuent d’autres animaux et ce faisant, ils peuvent être aussi cruels que leurs cousins chimpanzés. Des anthropologues allemands relatent ces comportements dans une édition récente de la revue Current Biology : une antilope… qui était toujours en vie lorsque les bonobos ont commencé à la manger. Peut-être sont-ils plus près de nous que nous l’imaginions, finalement…

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