Betelgeuse rétrécit à vue d’oeil

Betelgeuse rétrécit à vue d’oeil

(Agence Science-Presse) – Betelgeuse, une des étoiles les plus brillantes visibles à l’oeil nu… rétrécit. Elle aurait perdu 15% de son diamètre depuis 1993.

Les astronomes n’ont aucune explication, au point où certains suggèrent même que leurs prédécesseurs auraient pu surestimer son diamètre réel, en raison de la couche de gaz qui l’entoure.

Si elle a vraiment rétréci, personne ne peut non plus dire si elle va bientôt regagner son ancien tour de taille. Betelgeuse est une géante rouge, c’est-à-dire une étoile si grosse que, si elle était mise à la place de notre Soleil, elle engloberait la Terre et Mars.

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Une vieille nouvelle planete

Une vieille “nouvelle” planète

(Agence Science-Presse) – Une planète «découverte» en 2008 aurait en fait été observée dès 1981.

Tournant autour de l’étoile Beta Pictoris, cette planète avait en effet été identifiée l’an dernier par une équipe d’astronomes français à l’Institut d’astrophysique de Paris.

Or, voilà que des collègues s’avisent qu’une minuscule diminution de la brillance de cette étoile, signalée en 1981 et restée inexpliquée jusqu’à aujourd’hui, serait le résultat de cette même planète passant au même endroit, dans l’axe entre cette étoile et nous.

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Coupures dans les subventions de l’Observatoire du Mont Mégantic

Coupures dans les subventions de l’Observatoire du Mont-Mégantic

Isabelle Burgun

(Agence Science-Presse) – Voilà une bien mauvaise manière de célébrer l’Année mondiale de l’astronomie. Le Conseil de recherches en sciences naturelles et en génie du Canada (CRSNG) supprime son soutien à l’Observatoire du Mont-Mégantic (OMM).

Avec une réduction radicale de son budget de fonctionnement dès cette année et la suppression totale de cette enveloppe, soit 325 000 $, l’an prochain, des jours sombres s’annoncent pour l’OMM.

«C’est 140 000 $ de moins pour 2009-2010, soit 40 % de notre budget de fonctionnement et plus rien du tout à compter de l’an prochain. La coupe de cette subvention par le CRSNG est une décision sans appel», explique Robert Lamontagne, directeur exécutif de l’OMM.

Le budget annuel de l’OMM s’élève à 600 000 $, grâce aussi au soutien de l’Université Laval, de l’Université de Montréal et du gouvernement du Québec à travers le Fond québécois de la recherche sur la nature et les technologies (FQRNT). La perte de la subvention du CRSNG coupe ainsi de moitié le budget de cet observatoire universitaire affectant directement les salaires du personnel.

Ces coupes mettent fin à un soutien fédéral vieux de 30 ans, soit depuis la création de l’OMM en 1978. Les détails de cette suppression restent à venir, mais découlent directement des coupes budgétaires du CRSNG, ainsi que d’un repositionnement au profit des organismes à caractère unique à l’échelle nationale ou internationale.

Une ressource régionale

L’OMM serait considéré aujourd’hui comme une ressource régionale. «Aucun critère ne tient compte de notre impact touristique exceptionnel et de notre rayonnement qui dépasse les frontières du Québec. Cette décision reflète le sous-financement chronique de la recherche au Canada», tranche Robert Lamontagne.

À la suite du budget 2009, le CRSNG a vu son financement diminué de 5 %. Ce qui se répercuterait au sein de nombreux programmes de subventions. «Ce programme d’appui aux ressources majeures est un des programmes directement affectés par les coupes, mais les chiffres ne sont pas publics», confirme Natasha Gauthier, conseillère principale des relations avec les médias du CRSNG.

L’OMM était jusqu’à présent l’un des seuls observatoires universitaires au pays à être subventionné par le fédéral. D’autres laboratoires universitaires risquent également d’être touchés. Les détails ne sont pas, pour l’instant, connus.

Le cas à part du Mont-Mégantic

L’Observatoire du Mont-Mégantic est unique dans l’est du Canada. Il possède l’un des télescopes les plus puissants au pays, forme de nombreux jeunes chercheurs et occupe également une place incontournable de promotion de l’astronomie auprès du grand public.

Plus de 300 000 visiteurs le fréquentent chaque année. Et en cette Année mondiale de l’astronomie, son programme est fort rempli. Les activités estivales seront maintenues, les répercussions risquant plutôt de se faire sentir à compter de l’automne.

«Nous sommes heureusement épaulés par les universités, mais il va falloir trouver une solution à long terme pour financer notre fonctionnement», relève le directeur exécutif. Avant de s’atteler à cette tâche, l’administration de l’OMM attend le rapport d’évaluation du CRSNG afin de mieux comprendre ces coupes budgétaires.

 

Pour en savoir plus

Site de l’Observatoire du Mont-Mégantic (OMM)

Communiqué du CRSNG sur le budget 2009

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Le mystère des lunes de Jupiter

Le mystère des lunes de Jupiter

(Agence Science-Presse) – Jupiter mange ses lunes.

Au point où les quatre plus grandes lunes connues aujourd’hui seraient les survivantes d’au moins cinq générations de lunes, toutes dévorées les unes après les autres.

Selon l’astronome américain Robin Camp, une anomalie dans la masse de l’anneau de Jupiter (comme les anneaux de Saturne, mais en beaucoup plus mince) s’explique par une interaction entre cet anneau et la formation des lunes dans le passé.

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Débris de satellites en orbite

Débris de satellites en orbite

Dossier Espace, Science.

(Agence Science-Presse) – L’espace au-dessus de nos têtes est surpeuplé, comme l’a rappelé il y a quelques semaines la première collision entre deux satellites, et ça va empirer: selon le Britannique Hugh Lewis, ce sont 10 000 débris de la taille d’une balle de tennis qui auraient été créés par cette collision.

Guère plus rassurant est le fait que ce nuage de débris va nécessairement croiser, tôt ou tard, la trajectoire des autres satellites du groupe Iridium, puisqu’un des deux satellites impliqués dans la collision faisait partie de ce groupe.

Il faut se rappeler que cette collision s’est produite à 42 000 kilomètres à l’heure; à cette vitesse, même une balle de tennis, ça fait mal.

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Mission Mars

Mission Mars

Dossier Espace.

(Agence Science-Presse) – N’espérez pas voir des humains sur Mars trop vite. Avant de les envoyer là-bas, non seulement faudra-t-il retourner sur la Lune (vers 2020, selon les plans de la NASA), mais il faudra en plus que les astronautes s’entraînent à survivre sur une base lunaire pendant neuf mois à un an, selon le directeur de la NASA, Michael Griffin.

Après quoi ils reviendraient sur la station spatiale pour six autres mois, afin de simuler le voyage de retour Mars-Terre. Le tout, sans autres ressources que celles avec lesquelles ils sont partis.

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Le message des étoiles

Le message des étoiles

Dossier Extraterrestre

(Agence Science-Presse) – Et si les extraterrestres, plutôt que de s’envoyer des messages radio, communiquaient par… les étoiles? Sans blague. Un astronome de l’Université d’Hawaii affirme que des étoiles géantes appelées les céphéides variables, pourraient être utilisées pour transmettre des messages, entre diverses civilisations. Un Internet interstellaire, en quelque sorte.

Pourquoi ces étoiles? Parce qu’elles ont une double particularité : elles sont visibles à de très grandes distances (60 millions d’années-lumière) et « clignotent » sur un rythme régulier. Il suffirait, affirme John Learned, d’une impulsion pour faire varier ce clignotement de manière presque imperceptible —une impulsion d’énergie toutefois de loin supérieure à ce que notre technologie permet. Comme notre galaxie compte environ 500 céphéides, et qu’elles sont observées depuis un siècle, il y a peut-être déjà, dans les bases de données, des « signatures » de ces variations, si elles existent.

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Pour remplacer le télescope spatial Hubble, présentation de JWST au Vieux-Port de Montréal

Pour remplacer le télescope spatial Hubble, présentation de JWST au Vieux-Port de Montréal

Matthieu Burgard Agence Science-Presse – Serait-ce un OVNI que l’on peut voir en ce moment sur les quais du Vieux-Port de Montréal? Rassurez-vous, les martiens n’ont pas encore débarqué. Il s’agit en fait d’une maquette grandeur nature du plus puissant télescope spatial jamais construit, le James Webb Space Telescope (JWST).

Ce drôle d’engin prendra du service dès 2013 pour sonder les profondeurs de l’Univers et en extirper de fascinantes informations sur nos origines. Ce super télescope, qui porte le nom d’un ancien directeur de la NASA, sera 10 à 1000 fois plus puissant que ses prédécesseurs. « Hubble a réécrit les livres d’Astronomie. C’est sûr que JWS fera la même chose et même davantage » annonce avec enthousiasme René Doyon, astronome et co-investigateur du projet pour l’Université de Montréal.

Sur le gazon du Vieux-Port de Montréal, il ressemble à une énorme pointe de pizza de 5,5 tonnes surplombée d’une parabole. Pourtant, le JWST est le nouveau télescope spatial qui va révolutionner nos connaissances sur l’espace. Fruit d’une collaboration internationale entre la NASA, l’agence spatiale européenne et l’agence spatiale canadienne, il succédera dignement à Hubble. Cet observatoire de pointe aura pour mission de détecter aux confins de l’Univers les premières galaxies et les étoiles qui se sont formées après le Big-bang et d’étudier leur évolution. Il fournira également de précieuses informations sur la formation des planètes extrasolaires et la composition de leur atmosphère. Il y détectera peut-être des particules nécessaires à la vie…

JWST examinera l’espace dans les infrarouges, car c’est ce type de rayonnement qui est émis par les plus vieux objets célestes. Comme ces émissions sont très faibles, il est équipé d’un miroir de 6,5 m de diamètre, soit sept fois plus gros que celui de Hubble. Pour optimiser la réception des infrarouges, cinq pare-soleil triangulaires de la superficie d’un terrain de tennis maintiennent le miroir à une température avoisinant les -243 °C JWST sera mis en orbite à 1,5 million de kilomètres de la Terre, à l’abri des lumières parasites et des effets des champs magnétiques du système solaire.

Le Canada apporte une contribution importante au projet en fournissant un détecteur de guidage de précision (FSG) et une caméra à filtre accordable (TFI). Le FSG permet d’orienter le télescope pour pointer les objets célestes. D’après Isabelle Tremblay, ingénieure à l’Agence spatiale canadienne, « sa précision inégalée est telle qu’on pourrait viser une pièce de 10 sous à 10 km de distance ». Reliée au FSG, la caméra à filtre accordable sert à étudier les planètes extrasolaires. En échange de sa participation, le Canada jouira d’au moins 5 % du temps d’observation total.

La durée de vie de JWST devrait être de cinq à dix ans. Une fois dans l’espace, il sera impossible de réparer le télescope. « Nous n’avons pas droit à l’erreur, commente Isabelle Tremblay, pour parer à une panne éventuelle, chaque instrument est présent en plusieurs exemplaires. Nous faisons tout pour vérifier la redondance du système afin que nos prédictions soient les plus fiables possible. »

La maquette du JWST sera encore visible jusqu’au 20 juillet 2008 sur les quais du Vieux-Port de Montréal. Son passage est au programme de la 37e assemblée scientifique du Comité de la recherche spatiale qui se tient cette semaine au Palais des congrès de Montréal.

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Formation des étoiles, galaxies et Voie lactée

Formation des étoiles, galaxies et Voie lactée

Amélie Daoust-Boisvert, Agence Science-Presse – À la limite de l’univers connu – à 12,3 milliards d’années lumières – des astronomes ont découvert une usine stellaire extrême, une galaxie qui accouche d’une étoile environ aux deux heures, soit 1000 à 4000 étoiles par an. Notre Voie lactée, elle, ne donne naissance qu’à dix étoiles par année. La « Baby Boom », comme ses découvreurs l’ont nommée, est une galaxie à sursaut d’étoiles, ou « Starburst galaxy » en anglais, mais elle est unique en bien des points : en l’observant, nous sommes témoins d’un temps ancien, il y a 12 milliards d’années!

Jamais un taux de formation d’étoile aussi intense n’avait été observé, ni même imaginé. « Cette galaxie s’est formée quand l’univers était un enfant », soit 1,3 milliard d’années, illustre Peter Capak du NASA’s Spitzer Science Center, à Pasadena. « Cette explosion d’activité suggère que nous assistons pour la première fois à la formation d’une des galaxies elliptiques les plus massives de l’univers! », renchérit son collègue Nick Scoville. Le plus récent numéro du Astrophysical Journal Letters publie leurs brillantes observations.

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