Embryons: manipulation de leur ADN

Modification de l’ADN

Le Royaume-Uni manipulera les embryons

La nouvelle est tombée comme un coup de couteau le 1er février: le Royaume-Uni autorise certains de ses chercheurs à modifier l’ADN d’embryons. Une 1re en Europe.

Delphine Caubet          Dossiers Santé, Science.

modification adn embryonsEn avril 2015, une partie de la communauté internationale scientifique s’était indignée contre des chercheurs chinois qui avaient modifié les gènes d’embryons. La « bible » de la science, le magazine Nature, avait d’ailleurs refusé de publier le résultat de ces recherches pour des raisons éthiques.

Fausses couches

Les recherches de Kathy Niakan de l’Institut Francis Crick au Royaume-Uni devraient théoriquement débuter en mars prochain.

La scientifique et ses collègues travailleront uniquement sur des embryons étant à leur 1re semaine de développement après fertilisation et doivent être détruits au bout de 2 semaines. Ils espèrent ainsi comprendre l’origine des fausses couches non accidentelles chez certaines femmes. Ce projet pilote porterait sur une trentaine d’embryons.

Urgence éthique

Pour travailler sur l’ADN des embryons, autant les chercheurs chinois qu’anglais utilisent une méthode développée en 2012 appelée Crispr-Cas9. Développée par une Française et une Américaine, cette technique permet de « découper » le gène défectueux directement sur l’ADN et de le remplacer.

Les chercheurs chinois ont utilisé le Crispr-Cas9 sur les embryons atteints d’une rare maladie du sang dont ils ont modifié l’ADN. Ils avaient indiqué avoir eu « de grandes difficultés » durant l’expérience et elle n’avait été concluante que pour une fraction des embryons manipulés.

Depuis le développement leur technique, l’Américaine Jennifer Doudna et la Française Emmanuelle Charpentier ont tiré la sonnette d’alarme en décembre 2015 sur l’utilisation du Crisp-cas9. Elles soulignent « l’urgence de discussions éthiques » et « l’instauration d’une série de garde-fous », comme l’explique Courrier international.

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Bébé génétiquement modifié

Bébé génétiquement modifié

(Agence Science-Presse) – Craignez-vous la perspective d’une société capable de choisir les bébés à naître en fonction de leurs gènes? Cela rappelle-t-il les futurs totalitaires de certains films de science-fiction? Que diriez-vous, à présent, si vous aviez la possibilité de faire naître votre bébé sans un gène de susceptibilité au cancer du sein?

Naissance d’un bébé sans gène “cancer du sein”

Le premier bébé britannique ainsi sélectionné est en effet né à Londres la semaine dernière, de parents qui ont préféré demeurer anonymes. Mais le médecin, spécialiste des technologies de reproduction qui est derrière cette percée médicale n’a pas lui choisi l’anonymat et a au contraire tenu à souligner que, dans la famille de ce bébé, trois générations de femmes avaient souffert du cancer du sein ou des ovaires avant d’avoir 30 ans; la petite fille, elle, sera libérée de ce risque.

Les parents, a expliqué le Dr Paul Serhal, se sont soumis à la fertilisation in vitro; les embryons qui en ont résulté ont été testés par ce qui est appelé le diagnostic génétique pré-implantatoire, et seuls les embryons dépourvus du gène BRCA1 — gène de susceptibilité à une catégorie de cancer du sein — ont été implantés dans l’utérus.

Gènes de maladies

Le diagnostic est couramment utilisé pour détecter des gènes qui conduisent inévitablement à une maladie, comme la fibrose kystique. Mais c’est la première fois en Grande-Bretagne qu’il est utilisé pour détecter un gène qui ne conduit pas nécessairement à une maladie: en effet, avoir à l’intérieur de soi un gène «de susceptibilité à» signifie qu’on court plus de risques, pas qu’on aura nécessairement le mal.

Vers le bébé «parfait»?

Pour ceux qui s’inquiètent des dérives, un tel choix constitue un pas vers l’eugénisme: la sélection de bébés «parfaits», sans pour autant savoir jusqu’où cette quête de perfection peut conduire: à mesure qu’on en apprendra sur le rôle de nos gènes, pourquoi pas une sélection d’embryons en fonction des gènes du Q.I., de l’hyperactivité ou de la couleur de la peau?

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Les femmes préfèrent le plus de mâles possible

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(Agence Science-Presse) – Pourquoi, chez certains animaux, les femelles s’accouplent-elles avec le plus grand nombre de mâles possible? La réponse semble relever du gros bon sens : comme elles ne peuvent pas prévoir quel mâle sera stérile ou génétiquement incompatible, elle veulent maximiser leurs chances d’une descendance. Mais c’est plus compliqué que ça, chez la femelle la plus « productive » connue —une espèce de crapaud d’Australie. Chez cette espèce, qui vit près des côtes, le mâle creuse un petit trou dans le sol, où la femelle viendra déposer ses oeufs. Les embryons commencent à se développer puis se mettent dans une forme d’hibernation, jusqu’à ce que le nid soit inondé. Le problème, c’est qu’il peut ne jamais être inondé : d’où la nécessité de multiplier les nids!

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Choisir le sexe du bébé: la pratique devient courante

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