La NASA fait des tests au Québec

La NASA fait des tests au Québec

Mariève Paradis

(Agence science-Presse) – Qu’ont en commun la forêt boréale du Québec et la forêt tropicale du Costa Rica? La NASA y effectuera des tests pour son nouveau radar, développé par un Québécois!

Scientifique senior au laboratoire de propulsion jet du California Institute of Technology à Pasadena, en Californie, Marc Simard développe depuis plusieurs années un nouveau radar pour la NASA permettant de cartographier les forêts en trois dimensions.

Les applications de ce radar sont nombreuses, mais principalement reliées à la lutte aux changements climatiques. «Les forêts emprisonnent du carbone.

Lorsqu’on les coupe, ce carbone s’envole dans l’atmosphère. Avec ce radar sur le ventre d’un avion, nous pouvons mesurer indirectement le budget de carbone d’une forêt – et donc l’impact des coupes. Le radar étudie sa structure, les espèces d’arbres qui la composent, sa hauteur, le diamètre des arbres et la forme de la canopée et s’attarde aussi aux déplacements du sol au centimètre près», détaille le scientifique québécois.

Radar à écosystèmes

Le premier vol scientifique de ce radar permettra de tester plusieurs écosystèmes: la Sierra en Californie où les Séquoias géants sont maîtres de la forêt, la forêt tropicale du Costa Rica, la forêt tempérée du New Hampshire et du Maine et la forêt boréale du parc des Laurentides. «Nous voulons nous assurer que les modèles de détection radar fonctionnent pour tous les types de canopées», précise M Simard.

Bien que la technologie reste secrète, M. Simard explique que ce radar rallie deux sortes de détection des cibles, le radar et le lidar. Le radar permet de détecter les arbres jusqu’au milieu de la forêt avec des ondes électromagnétiques, un peu comme les ondes de la télévision ou de la radio qui traversent les murs. Le lidar est un laser qui mesure la surface de la canopée selon la lumière réfléchie, comme la lumière qui ne peut traverser les murs, mais qui est réfléchie à la surface d’un obstacle. «Ce sont deux outils complémentaires qui permettent d’avoir une carte complète plutôt qu’une technologie GPS qui se fie à une interpolation entre deux points», mentionne le scientifique.

Un pas pour comprendre la Terre

 

Si cette technologie permet de cartographier une forêt, elle peut également le faire pour la croûte terrestre. Il cartographie un endroit à plusieurs reprises et peut ainsi savoir les déplacements des plaques tectoniques. «Si nous pouvons mieux comprendre les déplacements, peut-être pourrions-nous les prévoir éventuellement». D’ailleurs, la technologie pourra être disponible pour des chercheurs en sciences de la terre comme pour l’étude des volcans, des tremblements de terre ou encore du mouvement des glaciers.

Les tests au Québec en août permettront de calibrer le radar afin de s’assurer de son bon fonctionnement. Bien que cet outil ne soit utilisé que sur des avions pour le moment en raison de son coût et de son utilité, il pourrait bien se retrouver en orbite sur un satellite dans quelques années. Surveillez le ciel de la forêt boréale cet été, la NASA y sera!

 

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Pipi spatial

Pipi spatial

(Agence Science-Presse) – Que font 10 étudiants en génie de l’Université de Californie passionnés d’exploration spatiale, associés à un expert en mécanique des fluides de la NASA?

Un système plus «agréable» pour faire ses petits (et gros) besoins en gravité zéro!

Ils ont testé leur «machine à pipi» en avril dans un de ces avions qui simule, pendant quelques dizaines de secondes, l’absence de gravité.

Principal obstacle: capter l’urine… sans éclaboussures.

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La NASA, une agence… impériale

La NASA, une agence.. impériale

(Agence Science-Presse) – L’agence spatiale américaine, la NASA, refuse toujours de faire le saut au système métrique.

En dépit des pressions de ses partenaires privés, qui aimeraient bien la voir s’ajuster au reste de la planète, l’agence a annoncé à la fin juin que son programme de construction du futur remplaçant de la navette spatiale, le programme Constellation, continuerait de fonctionner avec le système dit «impérial» — les pieds et les pouces.

C’est une confusion entre les deux systèmes qui avait été à l’origine de l’écrasement d’une sonde sur Mars, en 1999. L’agence a une bonne excuse: il lui en aurait coûté 370 millions$ pour convertir les plans du projet Constellation, les devis d’ingénieurs, les logiciels et le matériel informatique.

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Un sursis pour la station spatiale

Un sursis pour la station spatiale

(Agence Science-Presse) – Sans provoquer des élans d’enthousiasme, la station spatiale internationale a obtenu un sursis de cinq ans, soit au moins jusqu’en 2020.

Aucun problème pour la sécurité des astronautes, semble-t-il, mais le problème sera d’y envoyer les astronautes: la NASA prévoit toujours en avoir fini avec ses navettes spatiales avant 2015.

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L’humour à la sauce NASA

L’humour à la sauce NASA

(Agence Science-Presse) – La NASA devra secouer sa culture d’entreprise si elle veut se replacer à l’avant-garde de l’innovation.

Le message provient d’un vidéo satirique de 10 minutes produit par un… astronaute. Ingénieur et vétéran de quatre missions spatiales, Andrew Thomas examine avec humour la culture bureaucratique de cette agence, célèbre entre toutes, qui vient de fêter ses 50 ans.

Il semble que, loin de provoquer des grincements de dents, le vidéo soit bien accueilli: il s’agissait d’une commande venue de l’intérieur de la NASA elle-même. «Ce n’est pas de la fiction», assure pour sa part Andrew Thomas. Disponible sur YouTube sous le titre: «Barriers to government and inclusion».

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Expedition spatiale vers Jupiter

Expédition spatiale vers Jupiter

(Agence Science-Presse) – C’était la compétition interplanétaire de l’année: irons-nous explorer d’abord les lunes de Saturne ou celles de Jupiter? Dans cette lutte chaudement disputée, Saturne a perdu. La NASA et l’Agence spatiale européenne (ESA) lanceront une mission conjointe en 2020 vers deux lunes de Jupiter, Ganymède et Europe, cette dernière étant la meilleure candidate pour abriter de la vie. Chacune des agences construira sa propre sonde, la NASA étant chargée de celle qui ira se poser sur Europe et l’ESA, de celle qui se mettra en orbite autour de Ganymède. Arrivée prévue: 2026.

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Les non-événements non scientifiques de 2008

Les non-événements non scientifiques de 2008

Pascal Lapointe

(Agence-Science-Presse) – Les événements marquants de l’année? Le LHC, la première photo d’une planète extra-solaire, les cellules souches reprogrammées… Mais de telles listes sont trompeuses, parce que la science n’est pas faite de découvertes spectaculaires. Elle avance lentement. Quelles furent les tendances lourdes de 2008, qui vont indubitablement nous accompagner — ou nous hanter — en 2009?

1. L’élection de Barack Obama

Que cela plaise ou non, quand les États-Unis éternuent, le reste de la planète se mouche. Impossible dire, à ce moment-ci, si la formation d’une équipe scientifique solide autour du futur président se traduira, comme promis, par des investissements massifs dans les énergies alternatives et une approche moins «confrontante» face aux faits… qui contredisent les croyances. Mais le simple fait d’avoir procédé à ces nominations est le signe d’un virage positif par rapport à l’attitude anti-science des huit dernières années.

2. Biocarburants: l’avenir n’est plus ce qu’il était

Les scientifiques ont beau avoir accumulé les avertissements, depuis 11 ans, à propos des risques de tout mettre dans le panier de l’éthanol, ce n’est que récemment que les craintes se sont cristallisées: en plus des études qui ont reconfirmé que la production d’éthanol à base de maïs augmenterait les émissions de gaz à effet de serre— plutôt que les réduire —, la crise alimentaire est venue porter le coup fatal. Désormais, les biocarburants de deuxième génération ont la cote: ceux produits à base de bois mort par exemple, et qui n’impliquent donc pas de priver de nourriture des millions de gens pour faire pousser de l’essence.

3. CO2: le Pôle Nord fond

On a beau dire depuis des années que le Grand Nord sera la première région affectée par le réchauffement climatique… le Grand Nord, c’est loin, et ça ne passionne pas les foules. Deux menaces ont par contre donné froid dans le dos cette année: d’une part, l’annonce que, pendant quelques semaines, la glace là-bas avait suffisamment fondu pour qu’un passage maritime soit ouvert — ce que plusieurs années plus tôt annonçaient les plus pessimistes — et d’autre part, les fuites de méthane qui, si leur multiplication se confirme, pourraient être un facteur accélérant des catastrophes futures.

4. Un chiffre: 350

Résultat du point précédent. Les scientifiques, qui prétendaient que les objectifs de réduction des gaz à effet de serre étaient trop modestes, ont gagné en crédibilité — certains se retrouvent même, désormais, au sein de l’équipe Obama. La ligne rouge traditionnelle — dépasser 450 parties par million de CO2 dans l’atmosphère serait catastrophique — a commencé à s’estomper en faveur d’une autre, plus inquiétante: c’est peut-être 350 parties par million qu’il n’aurait pas fallu dépasser (nous sommes actuellement à 386) et il faut tout faire pour redescendre vers ce chiffre magique. «Le délai de réponse du climat est certainement plus rapide que la durée de vie des perturbations atmosphériques causées par le CO2», a résumé le climatologue James Hansen cette année. Autrement dit: ce que nous envoyons là-haut y restera longtemps… mais la «réaction» de la Terre, elle, n’attendra peut-être pas aussi longtemps qu’on le croyait…

5. Comment la science peut résoudre la crise financière

Le peut-elle? En tout cas, depuis l’automne, les propos de ceux qui cherchent des solutions à la crise financière — repenser le capitalisme, repenser la société de consommation, simplicité volontaire, etc. — ont aussi eu une résonance scientifique: adopter un mode de vie plus «vert» pour, justement, moins consommer; abandonner le dogme d’une croissance perpétuelle, si cher aux économistes (et aux politiciens), dogme incompatible avec une planète aux ressources limitées; et tant qu’à se lancer dans des travaux d’infrastructure massifs pour relancer l’industrie, visons les parcs d’éolien et les technologies d’économies d’énergies.

6. La vie artificielle

«Le premier génome artificiel» se retrouverait-il dans autant de revues de l’année 2008 s’il avait été l’œuvre d’un scientifique moins «marketing» que Craig Venter? Désavantage: une simple étape parmi d’autres avant la création d’une «vraie» vie artificielle a ainsi obtenu une attention démesurée. Avantage: tous les éthiciens de la planète surveillent maintenant de près Craig Venter, et seront prêts lorsqu’il annoncera, en 2009, l’étape suivante…

7. Bientôt dans une pharmacie près de chez vous…

Le premier décodage du génome humain, en 2001, avait pris plus d’une décennie et coûté 300 millions $. En octobre 2007, une équipe chinoise annonçait y être parvenue pour un million $ (et c’était la percée de l’année, l’an dernier). Cette année, une compagnie californienne a annoncé l’avoir fait pour 100 000 $, puis une autre, pour 60 000 $. Qui dit mieux?

8. Listériose, E. coli, biphényles polychlorés, salmonelle, mélamine…

Difficile de dire si c’est vraiment une des «tendances» de l’année: chaque année semble nous apporter son lot de peurs alimentaires! Mais la listériose dans le jambon au Canada et la mélamine dans les aliments pour animaux et les jouets chinois ont eu un point commun: faire prendre conscience que le risque zéro n’existe pas, particulièrement dans notre époque de mondialisation et de production en série. Améliorer les mécanismes de surveillance est une chose, croire que de meilleurs mécanismes de surveillance puissent éradiquer 100% des bactéries en est une autre.

9. Cosmos: l’avenir est en Chine.

Ou en Inde. La NASA, elle, a semblé plus perdue que jamais, alors que l’Inde envoyait sa première sonde sur la Lune, que des Chinois marchaient pour la première fois dans l’espace, et qu’on évoquait même la possibilité que d’autres astronautes chinois ne marchent sur la Lune dans 10 ans, avant que des Américains n’y retournent. Au moins, la NASA a eu Phoenix sur Mars pour se consoler.

10. Science 2.0

Des scientifiques qui expérimentent des «carnets de laboratoire» sous la forme de blogues, d’autres qui créent des wikis en génétique, qui découvrent ces nouveaux outils pour la classe, le mot «congrès 2.0» qui commence à circuler, et l’accélération du mouvement d’accès gratuit (ou accès libre) à la recherche scientifique… On ne sait pas où on va, mais on y va!

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Mission Mars

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Dossier Espace.

(Agence Science-Presse) – N’espérez pas voir des humains sur Mars trop vite. Avant de les envoyer là-bas, non seulement faudra-t-il retourner sur la Lune (vers 2020, selon les plans de la NASA), mais il faudra en plus que les astronautes s’entraînent à survivre sur une base lunaire pendant neuf mois à un an, selon le directeur de la NASA, Michael Griffin.

Après quoi ils reviendraient sur la station spatiale pour six autres mois, afin de simuler le voyage de retour Mars-Terre. Le tout, sans autres ressources que celles avec lesquelles ils sont partis.

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Quand Mars devient diplomate

Quand Mars devient diplomate

(Agence Science-Presse) – À ceux qui doutent de l’utilité des milliards dépensés par la NASA, le congressiste américain Adam Schiff aime bien raconter cette anecdote. Il effectuait une tournée du Pakistan en mai dernier, lorsque la sonde américaine Phoenix s’est posée sur Mars et a commencé à en renvoyer des photos. À son grand étonnement, dans ce pays marqué par l’anti-américanisme, les journaux ont soudain publié pages après pages d’articles sur ce nouveau succès de la NASA. «Dans ce pays marqué par un si profond scepticisme à l’égard de tout ce que font les États-Unis, il y avait au moins un sujet où la réaction était unanimement positive» (source: New Scientist).

 

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